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Paul D. Coverdell World Wise Schools

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When Success Is Truly Sweet

South America, Bolivia

In a remote region of southern Bolivia, Peace Corps Volunteer Kristina Owens helps farmers to protect and improve their harvest of the cherimoya fruit. She interviews, observes—and even employs techniques of DNA analysis.



Hi, my name is Kristina Owens. I was a Peace Corps Volunteer assigned to natural resources projects in southern Bolivia. Here I am in the hills above Las Carreras, my site.

Bolivia is a landlocked country in South America. Five other countries surround it: Argentina, Chile, Peru, Brazil, and Paraguay. It is about the size of Texas and Oklahoma together. This country has a diversity of natural resources and ecosystems.

You’ll find the Andes Mountains and the Amazon rain forest there, with various valleys between. Forests grow in the east, and deserts lie in the west.

Some areas of Bolivia are dry; others experience heavy rainfall. My site was semi-arid—often dry but not quite a desert, since it does have a rainy season.

Bolivia is varied not only geographically, but also culturally. There’s a broad mix of Spanish and other European ancestry, as well as indigenous—or native—groups, including Quechua, Guaraní, and Aymara.

Each group contributes significantly to the culture of Bolivia. Holidays often integrate many different customs, thereby creating traditions, such as dances, that are uniquely Bolivian.

Bolivia is home to a wide variety of agricultural crops. Certain areas of the country are ideal for growing tropical fruits and vegetables, and the country is famous for its variety of potatoes.

Yet, despite all its resources, Bolivia remains one of the poorest countries in South America. In the vicinity of my town, as much as 90 percent of the people were living in poverty.

Las Carreras became my home for two years. It lies on the road from Tarija to Potosi. There are about 500 people in the town, which is 2,300 meters, or 7,544 feet, above sea level in the Andes Mountains.

When I lived in Las Carreras, the road from Tarija was unpaved and often treacherous. We had electricity only for about two hours a night—if the generator was working.

As a Peace Corps Volunteer, I worked on projects related to natural resources and soil conservation. I worked mostly through the school, teaching environmental science and English.

In the shade of an adobe brick house, my seventh graders and I celebrate the end of the school year eating chickens that the students raised.

My class would often take field trips to the hills to draw and photograph trees and other vegetation. The students’ understanding and appreciation for their surroundings was important if they were to work for the conservation of their environment.

Throughout my two years in Las Carerras, I worked with the students to make community and school gardens. We worked to beautify the town, and I started a youth environmental group. I also helped set up a school library.

When I brought out my camera, children would pose and beg me to take their picture.

Since I was not only serving as a Peace Corps Volunteer but was also enrolled in the master's degree program at Michigan Technological University at the same time, I had to write reports to my professors every three to four months. I also had to develop a research project while in Bolivia. My community helped me determine my project.

I consulted with several farmers, such as this man ...

... and these women, and discovered that there were three communities near my site that grew a fruit called chirimoya, or cherimoya, in English.

This is an example of the fruit of the cherimoya, beside my puppy, which I named Chirimoya.

The cherimoya is native to the Andean valleys, where it grows in semi-arid regions along river banks. These trees are more than a hundred years old, and can live as long as 150 years.

In some areas the cherimoya grows wild, but because the fruit is delicious, the tree has been cultivated by the Bolivians for more than 300 years. There is evidence that even the early Incans cultivated the fruit. My study would focus on three sites: La Merced ...

... Acchilla ...

and Villa Abecia. All were relatively near my site. Las Carreras was not growing any cherimoya fruit trees, but when the farmers around me saw the benefits that farmers in other towns were reaping, they planted some of their own.

The cherimoya not only produces delicious fruit for the farmers’ families, but also brings the farmers extra money in the market. With cherimoya fruits, farmers don’t have to depend exclusively on their regular crops—such as potatoes, carrots, onions, and beans. And the trees provide an additional advantage: They help prevent soil erosion.

I proposed to study the diversity of the cherimoya fruit tree in my region. Diversity is important to the survival of any species. If farmers have different varieties of the cherimoya tree, their crop is more likely to survive a disease or change in rainfall. With only one variety, a farmer’s trees could easily be wiped out.

I suggested that if we knew more about which types of trees were present and if we determined some of the problems the farmers were experiencing, we would be better prepared to conserve the different varieties of fruit. I received a small grant for this work.

What exactly is the cherimoya fruit? What does it look like? How does it taste? Well, the fruit is green on the outside, sometimes smooth, sometimes bumpy or with indentations. And sometimes it’s all these textures.

Inside, the fruit is like white custard with big black seeds. Sometimes there are many seeds, sometimes only a few. The cherimoya fruit—so highly favored by Bolivians—has been appreciated by others as well. American author Mark Twain called it “deliciousness itself." People use the fruit for shakes, cookie fillings, and fruit salad, or they eat it by itself.

I planned the study carefully. I talked with my community about where I should study the cherimoya tree. I also contacted agronomists and my village leaders so they could introduce me to the other communities. All three communities were excited to have me interview them and survey their trees.

I then met several times with each of the three communities and explained what I wanted to do. They gave me a tour of the farms and told me about their experiences with the trees.

I collected lots of information about the cherimoya tree and its fruit. Acchilla had been growing the tree for centuries. The tree was experiencing few problems, but was sensitive to the type of soil it was planted in and the temperature around it.

The tree grows best in sheltered valleys near rivers and other good sources of water. Too much rain causes fungal disease. Extremes of temperature cause the trees to lose their branches or to yield only few fruits.

In Acchilla we found what looked like at least nine varieties of cherimoya. I hoped that this indicated that there was a lot of genetic diversity, not just diversity of appearance.

We collected fruit from about 200 trees. To determine the diversity of the trees, we had to extract DNA. When we collected leaves from the trees and dried them, the DNA quality was not good.

So we collected the seeds from different varieties of cherimoya fruits, instead.

Later, I grew seedlings from these seeds in our greenhouse at Michigan Tech. When the seedlings were big enough, I collected young leaves and extracted the DNA from them. Once I had DNA ...

... I ran a PCR, or polymerase chain reaction; then I performed gel electrophoresis, which compared the DNA of the seedlings. This is called DNA fingerprinting. I then used a statistical program to analyze the differences.

I found out several interesting things about the genetic diversity. First, even though the three sites were well separated, their fruits were genetically similar. My interviews offered an explanation. I found that these sites sold their fruit in the same central city.

Some farmers, eying other farmers’ large and beautiful cherimoyas, probably decided to buy the larger fruits and use the seeds to grow their own large and beautiful cherimoyas.

Second, many of the fruits in Acchilla were larger than those in the other two sites. I found that Acchilla had fertile soil and perfect temperature and humidity—conditions that were really important for the fruit trees.

But with extra care, farmers in other villages could also cultivate large cherimoyas. By adding manure to the base of a tree, providing regular irrigation, finding just the right amount of sunlight, or covering a young tree in winter, healthier trees could be produced.

In my two years as a Peace Corps Volunteer and Master’s International student in Bolivia, I grew to understand the people and their surroundings. I believe Bolivians will achieve great progress, based on the enthusiasm of my students and the farmers to do what is best for the environment while making a better life for themselves.



Hola, Me llamo Kristina Owens. Fui voluntaria del Cuerpo de Paz. Hice proyectos de recursos naturales en el sur de Bolivia. Aquí estoy en los cerros cerca de Las Carreras, El pueblo donde trabajé.

Bolivia es un país sin costa en Sur América. Los cinco países que están alrededor de Bolivia son: Argentina, Chile, Perú, Brasil, y Paraguay. Bolivia es tan grande como Texas y Oklahoma juntos. Este país tiene mucha diversidad de recursos naturales y varios ecosistemas.

En Bolivia se encuentran los Andes y la selva amazónica. También tiene muchos valles entre las montañas y la selva. Hay bosques en el este y desiertos en el oeste.

Algunas áreas son secas en Bolivia, y en otras llueve mucho. Las Carreras es semi-árido, muchas veces es seco pero no tanto como un desierto porque tiene una estación de lluvia.

Bolivia tiene una geografía diversa pero también su cultura es muy diversa. Hay una gran población de descendientes de españoles y de otros partes de Europa. También hay muchos indígenas o grupos nativos incluyendo los quechua, los guaraní, y los aymará.

Cada grupo social contribuye mucho a la cultura de Bolivia. Muchas veces las fiestas incluyen diferentes costumbres, de esa manera crean sus propias tradiciones como algunas danzas que son netamente bolivianas.

Bolivia tiene una gran variedad de cultivos. Ciertas áreas del país son ideales para sembrar frutas tropicales y ciertos vegetales. Es un país famoso por tener muchos diferentes tipos de papas.

A pesar que tiene muchos recursos naturales, Bolivia todavía sigue siendo uno de los países más pobres en Latino América. Las Carreras y los otros alrededores están en una región muy pobre. El noventa por ciento de la población vive en absoluta pobreza.

Las Carreras fue mi pueblo durante dos años. Está entre Tarija y Potosí. Tiene una población de quinientos habitantes. Está a 2,300 metros o 7,544 pies sobre el nivel de mar, en los Andes.

Cuando vivía en Las Carreras, la carretera de Tarija no estaba asfaltada y era muy peligroso. Había electricidad solamente por dos horas cada noche, cuando el motor funcionaba.

Como voluntaria del Cuerpo de Paz, trabajé en proyectos que trataban de los recursos naturales y la conservación del suelo. Trabajé en la escuela enseñando cursos sobre el medio ambiente y también inglés básico.

A la sombra de una casa de adobe, mis estudiantes del séptimo grado y yo celebramos el fin del año escolar con un almuerzo. Nosotros comimos platos preparados con los pollos que fueron criados por los estudiantes.

Muchas veces íbamos con mi clase de excursión. Fuimos a caminar por los cerros para sacar fotos y hacer dibujos de los árboles y plantas. Era muy importante que mis estudiantes entendieran y apreciaran su medio ambiente para que así aprendieran a conservarlo.

Durante mis dos años en Las Carreras, trabajé con los estudiantes haciendo jardines escolares y comunitarios. Trabajamos para mejorar la belleza del pueblo y formé un grupo juvenil que se dedicaba a rescatar y preservar el medio ambiente. También ayudé a organizar una biblioteca escolar.

Cuando llevaba mi cámara conmigo, los niños del pueblo me rogaban que les tomara fotos.

Como no era solamente voluntaria del Cuerpo de Paz sino que también era estudiante de maestría en Michigan Technological University, Tenía que escribir cada tres a cuatro meses informes sobre mi trabajo. También, escribí una propuesta de estudio cuando estaba en Bolivia. Mi comunidad me ayudó mucho con mi proyecto.

Consulté a varios agricultores como este hombre…

…y estas mujeres y descubrí que había tres comunidades cerca de Las Carreras que sembraban una fruta que se llama chirimoya o cherimoya en inglés.

Este es un ejemplo de la fruta chirimoya, a lado de mi perrito, su nombre era Chirimoya.

La chirimoya es nativa de los valles de los Andes. Esta fruta crece en lugares semi-áridos cerca de los ríos. Esos árboles frutales tienen más de cien años.

En ciertos lugares la chirimoya crece en forma silvestre, como la fruta es tan deliciosa, los Bolivianos han cultivado la chirimoya por más de trecientos años. Hay pruebas que los antiguos incas cultivaron la fruta. Mi investigación se concentró en tres comunidades La Merced…


y Villa Abecia. Estos lugares están relativamente cerca a mi pueblo. Las Carreras no tenia cultivos de chirimoya, pero cuando sus agricultores se dieron cuenta que la chirimoya era un buen cultivo empezaron a sembrar sus propios árboles.

La chirimoya no solamente produce frutas deliciosas para las familias de los agricultores sino que también es un cultivo muy rentable. Ellos pueden vender sus chirimoyas y no tienen solamente depender de otros cultivos como papas, zanahorias, cebollas, y frijoles. Además los árboles previenen la pérdida del suelo.

Hice una propuesta para estudiar la diversidad del árbol frutal de la chirimoya en mi región. La diversidad es muy importante para que cualquier especie de planta pueda sobrevivir. Si los agricultores siembran diferentes variedades del árbol de chirimoya, Las probabilidades son más altas de que pueda sobrevivir una enfermedad o un cambio de clima. Si los agricultores solamente siembran un tipo de cultivo, por ejemplo, podrían perder todo.

En mi propuesta dije que se necesitaba saber más sobre las variedades de chirimoya que había y determinar los problemas que tienen los agricultores. Con esta información, podemos prepararnos mejor para la conservación de diferentes variedades de esta fruta. Recibí una beca por ese trabajo.

¿Qué es exactamente la chirimoya? ¿Cómo es la fruta? ¿Cómo es su sabor? El fruto tiene cáscara verde, a veces es lisa, a veces es rugosa, otras veces tiene ambas texturas.

Dentro de la fruta, se encuentra una carne blanca con grandes semillas negras. A veces hay muchos semillas otras veces hay muy pocas. A mucha gente le gusta la chirimoya—es una de las frutas favoritas de los bolivianos. El autor americano Mark Twain dijo que el fruto era "deliciousness itself," o "deliciosa por sí misma." Los bolivianos usan la chirimoya para hacer licuados, rellenos para galletas, en ensaladas de frutas o la comen sola.

Planifiqué el estudio de la chirimoya con mucho cuidado. Pregunté a algunos miembros de mi comunidad sobre el mejor lugar para estudiar la chirimoya. También me puse en contacto con algunos agronomistas y los líderes del pueblo para que me presentaran a las otras comunidades. Los agricultores en las tres comunidades estaban muy felices de ser entrevistados y mostrarme sus árboles.

Visité varias veces cada pueblo y les expliqué lo que quería hacer. Ellos me mostraron sus granjas y me explicaron todo relacionado con sus árboles.

Aprendí mucho sobre el árbol de la chirimoya y su fruta. En Acchilla se ha cultivado estos árboles por siglos. Este árbol ha tenido muy pocos problemas, pero es un árbol muy sensible al tipo de suelo y la temperatura del aire.

El árbol crece mejor en valles protegidos cerca de los ríos, donde hay mucha agua. Si hay mucha lluvia causa enfermedades de hongos. Las temperaturas extremas causa que los árboles pierdan sus ramas y no producen muchos frutos.

En Acchilla encontramos como nueve diferente variedades de chirimoya. Esperaba que eso me indicara que había mucha diversidad genética, no solamente en su apariencia.

Recogimos frutas de 200 árboles. Para determinar la diversidad de los árboles, tuvimos que extraer ADN. Cuando recogimos las hojas de los árboles y las secamos, encontramos que la calidad de ADN era mala.

Entonces recogimos semillas de diferentes variedades de la fruta.

Luego sembré brotes de esas semillas en el invernadero de Michigan Tech. Cuando los brotes estaban suficientemente grandes, recogí las hojas jóvenes y saqué su ADN. Cuando tuve el ADN …

Usé el PCR o reacción en cadena de polimerasa y después hice un electroforesis en gel que lo comparé al ADN de las plantitas. Es como sacar huellas digitales pero con ADN.

Me di cuenta de muchas cosas interesantes sobre la diversidad genética de este árbol. Primero, las frutas eran muy parecidas en sus genes, pero crecían en lugares muy apartes. Mis entrevistas me dieron una explicación a este hecho. Los agricultores de los tres diferentes pueblos vendían sus productos en la misma ciudad.

Algunos agricultores, al ver chirimoyas grandes y bellas que vendían otros agricultores, probablemente decidieron comprar las frutas grandes y usar sus semillas para crecer sus propias chirimoyas grandes y bellas.

Segundo, muchas de las frutas en Acchilla eran más grandes comparando a las de los otros sitios. Descubrí que Acchilla tiene buen suelo y clima- condiciones muy importantes para estos frutos.

Creo que con más cuidado, los agricultores en otras comunidades podrían también cultivar chirimoyas grandes. Se necesita poner abono a la base del árbol, regarlo regularmente, Usar la perfecta cantidad de luz y proteger al árbol joven. De esta manera los árboles tendrían mejor salud y producirían frutos grandes y deliciosos.

En mis dos años de voluntaria y estudiante internacional de maestría en Bolivia, llegué a entender a la gente boliviana y su entorno. Creo que los Bolivianos van a progresar mucho porque pude ver que mis estudiantes y los agricultores tenían mucho entusiasmo de mejorar su medio ambiente y su calidad de vida.