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Paul D. Coverdell World Wise Schools

Paul D. Coverdell World Wise Schools

New Opportunities for Women

Central America and Mexico, Costa Rica

Meet the women of Peace Corps Volunteer Liz Lowe's rural Costa Rican community and learn about their important and diverse roles as mothers, grandmothers, entrepreneurs, athletes, and community leaders.



Bienvenidos a Costa Rica! My name is Liz, and I am a Peace Corps Volunteer in the mountains of Costa Rica's central valley.

I live with a family in a quiet farming community centered around a beautiful Italian-designed church.

Unlike the rest of the country, our high altitude causes most of the year to be cold, windy and foggy, but community members say it is the weather that makes them productive.

People work year-round, producing beans, potatoes, bell peppers, chives and coffee, often only resting for church, family gatherings, and the occasional festival.

My main assignment is to work on community economic development, with a focus on women and youth. Across Costa Rica , women play important roles in their families, schools, workplaces, and communities.

The country has made important steps toward gender equity by increasing educational opportunities for women, requiring equal pay for equal work, and recently, electing Costa Rica's first female president.

While many women in my community are starting to work outside the home, they are now dealing with new issues related to traditional female roles. Women are still primarily responsible for the care of their husbands and children, cooking three meals a day, preparing a coffee break twice a day, cleaning the house, and washing all the clothes.

To empower women as entrepreneurs, I work with a local community bank that supports female business owners. In a traditional bank, these women wouldn't be able to get loans, because they don't have the collateral. But in my community's development bank, they are able to get a loan as long as they have two other community members who agree to pay it back if the woman is unable to. The bank also offers basic business courses to all members, as many women haven't finished primary or secondary school.

I work directly with women on various business ventures, such as, Doña Hilda who sells milk, cheese and yogurt to neighboring communities.

Lies, one of the micro-entrepreneurs I coach, creates coffee jewelry using local beans and seeds. Together, we structured a business plan that includes marketing to volunteer groups working in our town. We are also in the process of setting up a web page for her business.

I have also been helping my host mother, Mayela, with the opening of the first clothing shop in town. We work on basic administration and accounting, and are learning which items are successful.

Outside of my work in business activities, I work with women in our local senior citizen group, Las Estrellas del Norte . I spend Thursday mornings teaching them yoga. In return they share stories, songs, and traditions with me. These women have become my surrogate grandmothers, and I often spend my free afternoons hearing stories of how the town used to be years ago.

I have become especially close to Dona Blanca, a mother of five children, grandmother of 20. Dona Blanca attended a bakery course offered in town over 25 years ago, and is still revered for her delicious strawberry cakes. But she told me it wasn't always easy; her husband hadn't wanted her to take the course.

She initially had to sneak out while he was farming to learn the various baking techniques. But as he tasted her mouth-watering breads and pastries, and heard the town talking about her skill, she was able to start making more cakes and selling them to neighbors for birthdays and other festivities. It is not just Dona Blanca who has overcome hardship; each woman has a unique story.

I've also gotten to know the women of my community through the weekly exercise class I started with Patricia, a mother of two. Patricia's busy lifestyle is the norm for the mothers in my community. The way she squeezes everything into the day never ceases to amaze me: waking up before 4:30 am to fix her husband's lunch and her daughters' breakfast, clean the house, volunteer with the school band, and then spending the afternoon caring for her ailing father. By making time to attend our weekly exercise class, busy women like Patricia get an hour for themselves, outside of the house and daily chores. We always end the class with five minutes of relaxation and ideas for fast nutritious recipes.

Upon arriving in my community, I often introduced myself by explaining that I played soccer all my life. Typically, the response I received was a few chuckles, but with interest that a female played soccer. Within a month, I had a small group of women who wanted to learn. We advertised during mass one day, and at our next practice, we had over 20 new teammates.

Marinela, a 22 year-old single mother, showed up to our first practice with her daughter. She complained about never having a free moment to exercise between taking care of her daughter and going to the university in the capital. But Marinela quickly become our team leader, organizing practices, games, and even going before the all-male sports committee to solicit more field time. With each game and practice, we are all gaining confidence in ourselves and each other. My teammates now have a place where they can share their challenges, successes, and even their dreams for the future.

I lead a course for high school youth, focused on personal and business development. We study topics on communication skills, teamwork, business development, and creative thinking.

One young woman stands out in particular. Karen was very timid at the beginning of the course, often relying on her brother or sister to answer questions. But after only three months of the youth course, it was Karen who went before the general assembly of the community and voiced the needs of the youth for more work. She is now working as a secretary and finance administrator in the local development bank and has opened a small bazaar from the front room of her house.

I have been fortunate to get to know and learn from so many wonderful women in my community, like Karen, Marinela, Patricia, Dona Blanca, Mayela, and Lies. I believe there is a bright future for these women, and I look forward to seeing what lies ahead for the promising female leaders and entrepreneurs of this community and country. 



Bienvenidos a Costa Rica! Yo soy Liz, una voluntaria de Cuerpo de Paz en las montañas del valle central de Costa Rica. Vivo con una familia en una comunidad tranquila y agrícola que tiene una linda Iglesia en el centro, diseñado por un arquitecto italiano.

Distinto al resto del país, nuestra altura causa mucho frío, viento, y niebla por la mayoría del año, pero la gente dice que este les ayuda ser más productivo.

La gente trabaja todo el año, produciendo frijoles, papas, chile dulce, cebollín y café, solo tomando un descanso para ir a la Iglesia, reunirse con la familia, y celebrar festivales.

Trabajo principalmente en el desarrollo económico comunitario, con un enfoque en las mujeres y los jóvenes. Por todos lados de Costa Rica, las mujeres juegan un papel muy importante en las familias, escuelas, lugares de trabajo y comunidades.

El país ha hecho pasos importantes hacia la equidad de géneros por incrementar las oportunidades de educación para mujeres, requerir igual trabajo por salario igual, y más recién, elegir la primera presidente de Costa Rica.

Aunque muchas mujeres en mi comunidad están empezando de trabajar afuera de la casa, ahora están tratando con nuevos asuntos relacionados a los roles tradicionales de mujeres. Mujeres todavía son responsables para cuidar los esposos y hijos, cocinar tres platos al día, preparar cafecito dos veces al día, limpiar la casa y lavar la ropa.

Para empoderar a las mujeres como empresarias, yo trabajo con un banco comunal (o empresa de crédito comunal ) que apoya a las mujeres que son dueñas de microempresas. En un banco tradicional, las mujeres no podrían recibir los préstamos, porque no tuvieran el colateral. Pero en la Empresa de Crédito Comunal, ellas pueden recibir un préstamo si tienen dos fiadores. La Empresa de Crédito Comunal también les ofrece cursos de contabilidad y de negocios a todos los socios, porque hay muchas mujeres quienes no han terminado la escuela primeria o secundaria.

Yo trabajo directamente con mujeres en varios proyectos, como Doña Hilda, quien vende leche, queso y yogur a las comunidades vecinas.

Líes, una de las microempresarias a quien apoyo, hace joyería de café usando granos y semillas de la comunidad. Juntas, hemos construido un plan de negocios que incluye promover la joyería a voluntarios que trabajan en la comunidad. Además estamos diseñando una página de web.

También estoy ayudando a mi madre anfitriona, Mayela, con la apertura de la primera tienda de ropa en la comunidad. Trabajamos en administración básica y contabilidad, y estamos analizando cuales cosas son más rentables para la tienda.

Aparte de mis actividades de negocios, trabajo con las mujeres de nuestro grupo de adultos mayores, Las Estrellas del Norte . Paso todos los jueves enseñando yoga al grupo. A cambio, ellas me cuentan historias, canciones y tradiciones. Las mujeres son mis abuelas de alquiler , y muchas veces paso mis tardes libres aprendiendo la historia de la comunidad con ellas.

Me llevo muy bien con una en particular que se llama Doña Blanca, una madre de cinco hijos, y abuela a 20 nietos. Doña Blanca asistió un curso de panadería en la comunidad hace mas de 25 años, y todavía está muy conocida por sus deliciosos queques de fresas. Pero ella me dijo que no era tan fácil toda la vida, y que el esposo no quiso que ella asistiera a los cursos. Al inicio, ella tuvo que tomar el curso en secreto, cuando él salió a trabajar en la finca. Pero después de que él comió su pan, y escuchó los comentarios en la comunidad sobre los pasteles de Doña Blanca, ella pudo hacer más pasteles y venderlos a los vecinos para los cumpleaños y otras actividades. No es sola Doña Blanca que tuvo que superar tiempos duros, cada mujer tiene una historia única.

Conozco muchas de las mujeres de mi comunidad por la clase de ejercicios que empecé con Patricia, una madre de dos. La vida de Patricia es una muy ocupada tal como las de la mayoría de las madres de la comunidad. Yo siempre estoy muy impresionada con ella, se levanta antes de las 4:30 de la mañana para hacer el almuerzo para el esposo, el desayuno para las hijas, limpiar la casa, y trabajar con la banda de la escuela, y después de esto ayuda a su padre enfermo. Pero ella hace el tiempo para asistir a nuestra clase de ejercicios todas las semanas. La hora de la clase es una de las únicas horas que ella tiene para sí misma, afuera de la casa y los oficios. Siempre terminamos la clase con cinco minutos de relajación e ideas para recetas saludables.

Al llegar a la comunidad, siempre me presentaba por decir que había jugado el fútbol toda la vida. Típicamente, me respondían con risas pero también con interés que una mujer jugaba futbol. Después de un mes, tenía un grupo de mujeres que quería aprender. Un día hicimos anuncios en la misa, y al próximo entrenamiento, llegaron más de 20 jugadores!

Marinela, una madre soltera de 22 años, llegó al primer entrenamiento con su hija. Se quejaba de nunca tener un momento libre para hacer ejercicios, entre cuidar la hija y asistir la universidad en la capital. Pero muy rápido Marinela se hizo nuestra líder del equipo. Organizaba los entrenamientos, partidos y asistía a las reuniones con el comité de deportes para solicitar más tiempo en la cancha. Con cada partido y entrenamiento, nos ganamos más confianza. Ahora mis compañeras tienen un espacio para compartir los retos de la vida, las historias exitosas y sueños para el futuro.

Para animar una nueva generación de líderes, enseño a niños en la escuela primeria en hacer presupuestos, oportunidades de carreras, y técnicas para entrevistas. También les ayudo a reconocer el valor de la educación.

Doy un curso para los jóvenes que se enfoca en el desarrollo humano y de negocios. Estudiamos temas de la comunicación efectiva, trabajo en equipo, el plan de negocios, y pensamientos creativos.

El trabajo de una joven en particular es muy especial. Karen era muy tímida al principio del curso, se aprovechaba del apoya que le brindaban el hermano y la hermana para dar respuestas. Pero después de tres meses en el curso de jóvenes, era Karen quien asistió una asamblea de la comunidad para dar voz a los problemas de los jóvenes. Ahora ella es la secretaria para la Empresa de Crédito en la comunidad y abrió un pequeño bazar enfrente de su casa.

Yo he sido tan afortunada para conocer y aprender de tantas mujeres increíbles de la comunidad, como Karen, Marinela, Patricia, Doña Blanca, Mayela y Lies. Yo creo que hay una futura llena de oportunidades para estas mujeres, y estoy ansiosa para ver lo que les espera en el futuro para estas futuras líderes y empresarias de la comunidad y del país.