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Paul D. Coverdell World Wise Schools

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Cultural Gaffes at Home and Abroad

View 15 examples of social mistakes that can occur around the world, including within the United States. Expand your knowledge of some of the potential pitfalls of cross-cultural interaction; then, learn how to navigate an awkward situation with grace, and how to help others do the same.



All of us grow up learning how to behave in our own society, wherever that may be—in North or South America, Europe, Asia, Australia, Africa. We know and understand what's acceptable, and we don't have to think about many of the ways we behave day to day. It may be as simple as getting into a taxi, pointing at someone, or giving someone a dozen roses. But, visit another country—another culture—and we can easily do something that seems wrong to others. You may even witness a visitor doing something unexpected in your own community.

Making a cultural mistake may be something you do, or something you say.

Let's look at some examples of people making cultural gaffes around the world—including in the United States. And then let's see how to recover from these mistakes, or—better yet—how to avoid them in the first place. And we'll look at how you can help visitors recover when you see them doing something unexpected.

1.Country: Uganda

Scenario: Diner leans over and sniffs the food on his/her plate as meal starts.

Narrator: Sniffing your food during a meal in Uganda is an insult to the host. It implies that you suspect the food is spoiled—not that you are appreciating the aroma. If you must check, be discreet.

2. Country: Sierra Leone

Scenario: As a guest is leaving, you say goodbye, then shut the door.

Narrator: In a small village, when a guest leaves your home, it is polite to walk your guest partway home—at least to the first bridge. After parting, you both walk home. That way, the guest doesn't have to leave alone.

3. Country: United States

Scenario: A visitor from Sydney, Australia, leaves an office building, hails a taxi, and jumps into the front seat.

Narrator: In Australia, it is customary and respectful to sit up front with the taxi driver. Passengers in the United States, however, normally ride in the back seat of a taxicab, and the driver will be surprised by someone attempting to sit in front.

4. Country: Denmark

Scenario: You move to your seat in a row that already has many people seated. You face the stage while squeezing through to your seat.

Narrator: In Denmark and other countries in Europe, it is rude to squeeze past seated people with your backside facing them. To be polite, move down the row facing the people you are passing.

5. Country: Colombia

Scenario: A visitor is describing a charming child, and indicates how small the child is by holding his or her hand low and parallel to the ground.

Narrator: Indicating the height of a person with your hand, no matter how young or old, is rude in Colombia. That gesture is reserved only for describing an animal, and is insulting when used for humans.

6. Country: Thailand

Scenario: A visitor affectionately pats a cute child on the head.

Narrator: In Thailand, the head is considered sacred. Thus, you should not touch a person, including a child, on the head.

7. Country: Argentina

Scenario: A visiting business person arrives on time for a business meeting.

Narrator: It is normal, and expected, that a business meeting starts from half an hour to an hour after the appointed hour. Arriving on time is arriving early.

8. Country: United States

Scenario: A visitor from Europe enters a building, inquires where an office is, and, upon being directed to a first-floor location, heads for the elevator.

Narrator: In Europe and many other parts of the world, what is called the first floor is one story up from the street level. But in the United States, the first floor is the ground floor. No need for an elevator!

9. Region: West Africa

Scenario: When a woman cooking in a rural village notices that she is out of water, a man visiting from the United States gets up and volunteers to go to the spring to get more water.

Narrator: Although his intention was good, it is inappropriate for a man to fetch water in most West African communities. Men have many roles to play, but fetching water from a spring or pump is usually a task only for women or girls.

10. Country: United States

Scenario: A visitor from Europe dines in a U.S. restaurant. When the bill arrives, he or she pays the amount on the bill and leaves.

Narrator: In Europe and elsewhere, restaurant bills include a tip of 15 percent, and it is not necessary to leave an additional tip. However, in the United States, tips ordinarily are not included, so make sure you add at least 10 or 15 percent to the cost of the meal.

11. Country: Jordan

Scenario: An American woman visits Jordan and greets a local man by offering her hand for a shake.

Narrator: In Jordan and throughout the Middle East, it is customary for a greeting between a man and a woman to be initiated by the man. A woman should not initiate shaking hands.

12. Country: El Salvador

Scenario: You're talking with an associate and use your finger, pointing at the person, to make a point.

Narrator: Pointing at a person is considered offensive. If you want to draw attention to someone else, you can purse your lips and tilt your head, use your eyes, or say something quietly.

13. Country: Romania

Scenario: A visiting tourist lovingly gives 12 roses to a Romanian friend, holding the flowers upright.

Narrator: In Romania and elsewhere in Eastern Europe, it is customary to carry flowers with the blossoms down, not up. But much more important: Make sure you give an odd number of flowers for a happy occasion. Even numbers of blossoms are only for funerals.

15. Country: United States

Scenario: In meeting a traveler from overseas, an American host says, "How are you?" The visitor starts to explain that she didn't sleep very well.

Narrator: In English, the expression "How are you?" is more a greeting than a question. It is not appropriate to answer the question literally—even if you are not feeling well. Most people simply repeat the greeting to the original speaker: "And how are you?"


Okay, you can see how easy it is not to know a local custom and behave a little awkwardly. It happens to everyone who visits other cultures. But it doesn't have to happen often, if you try to prepare yourself. And when it happens, you can usually wiggle out of the problem gracefully.

In the first Peace Corps video on cultural gaffes, we advised travelers headed abroad— ONE —to read about the local habits before leaving; TWO—to talk to people ahead of time who understand local customs; THREE—to be aware of other people's reactions to your personal behavior; and FOUR—to watch how others around you are behaving. Those are still the basic tactics for learning about the idiosyncrasies—the unique behaviors—in another culture.

What happens when you make a mistake? You won't always be aware that you've goofed, but you'll usually be able to tell, if people respond awkwardly, if they are suddenly silent, or if they tell you outright. Try to be direct. Ask what you've done wrong. Apologize, if you think it's appropriate, and thank the local person for explaining your error. You can try to laugh about it along with others, if you haven't done anything particularly serious.

To turn the tables, what happens when you see a visitor to your own community make a cultural gaffe? Perhaps the easiest thing to do, and the most helpful, is to be up front about it. For example: "Excuse me. I just wanted to note that in the United States, passengers normally ride in the back seat of a taxi. Don't worry; it's not serious!" Or, "Thank you for the beautiful dozen roses; they're lovely. I will put 11 of them in this vase, and one in the vase in the kitchen. You see, in Romania, our custom is to give odd numbers of flowers."

Most people around the world understand that it isn't easy fitting in perfectly when you travel. They'll give you some leeway to make mistakes. But, just like the old warning on the railroad crossings in the countryside, stop, look, and listen, and you'll be well attuned to doing the right things at the right times.

There's a whole world out there. Adios! Au revoir! Ciao! Take care! Enjoy your journey! 



Todos crecimos aprendiendo como comportarnos en sociedad, ya fuera si viviéramos en Norte América, Europa, Asia, Oceanía, África. Entendemos lo que es aceptable y no tenemos que pensar mucho sobre las muchas maneras en que nos debemos comportar a diario. Acciones simples tales como tomar un taxi, señalar a alguien, ó darle a alguien una docena de rosas pueden tener una connotación diferente en otras culturas. Por eso, cuando visitamos otros países, otras culturas, comportarse inadecuadamente puede ser muy fácil. También es posible testificar estas situaciones cuando un visitante en tu comunidad actúa inesperadamente ó inapropiadamente.

Cometer un error cultural puede ser algo que haces o dices.

Veamos algunos de los ejemplos de gente alrededor del mundo metiendo las patas, incluyendo ejemplos en los Estados Unidos. Después veremos como escaparse de estos errores – ó mejor aún veremos como evitarlos. También veremos como usted puede ayudar a corregir a los visitantes que están haciendo algo inadecuado en su comunidad.

País: Uganda

Escenario: Sirven la comida y hueles la comida antes de empezar.

Narrador: En Uganda oler la comida es una insulta para el anfitrión. Este acto implica que el alimento esta dañado. No se interpreta como si estuvieras disfrutando el aroma. Si es necesario oler la comida entonces trata de ser discreto.

País: Sierra León

Escenario: El invitado se va y el anfitrión lo despide y le cierra la puerta.

Narrador: en pequeños pueblos, cuando un invitado se va, lo más decente es acompañar al invitado hasta la mitad del camino de regreso a su casa– al menos hasta el primer puente. De esta forma el invitado no tiene que irse solo.

País: Estados Unidos

Escenario: Un visitante de Sídney, Australia, sale de un edificio de oficinas, llama a un taxi y se monta en la silla delantera.

Narrador: En Australia es común y respetuoso sentarse en frente del taxi junto con el conductor. En cambio, en Estados Unidos normalmente el pasajero se sienta en la parte de atrás del taxi. Un taxista se asombraría si alguien tratará de sentarse a su lado.

País: Dinamarca

Escenario: Te vas a sentar en una silla en una hilera de sillas donde ya hay gente sentada. Estas mirando el escenario mientras que tratas de alcanzar tu silla.

Narrador: En Dinamarca y otros países de Europa, es grosero tratar de pasar una hilera de sillas con tu espalda dándole la cara a los que ya están sentados. Para ser más cortes, camina por la fila mirando a la gente de frente.

País: Colombia

Escenario: Un visitante describe a un niño e indica que tan pequeño es con su mano poniéndola abajo y paralela al piso.

Narrador: indicar la estatura de una persona con la mano, no importa que tan joven sea la persona, es inapropiado en Colombia. El gesto se guarda para usarlo con los animales y usarlo para describir a los humanos es un insulto.

País: Tailandia

Escenario: un visitante afectuosamente toca la cabeza de un niño.

Narrador: En Tailandia la cabeza es sagrada. Por ende, no se toca la cabeza de nadie, por más que sea la de un niño.

País: Argentina

Escenario: Una persona llega a tiempo a una reunión de negocios.

Narrador: Es normal y esperado que la reunión comience de media a una hora después de la hora acordada. Llegar a tiempo es llegar temprano.

País: Estados Unidos

Escenario: Un visitante Europeo entra a un edificio preguntando la ubicación de una oficina. Después de ser dirigido a una oficina en el primer piso, se dirige al elevador.

Narrador: En Europa y muchos otros lugares del mundo, lo que se llama primer piso es un piso arriba del piso nivelado con la calle. En estados Unidos, el primer piso es el piso que esta al mismo nivel de la calle y que no necesita elevador.

Región: África Occidental

Escenario: Una mujer esta cocinando en un pueblo rural y nota que se le ha agotado el agua, un hombre que visita de Estados Unidos se ofrece ir al arroyo para traer más agua.

Narrador: Aunque su intención era buena, no es apropiado para un hombre ir a buscar agua porque es una labor que usualmente la realizan solo mujeres ó niñas.

País: Estados Unidos

Escenario: Un visitante Europeo cena en un restaurante Americano. Cuando va a pagar la cuenta el visitante paga la cantidad que sale en el recibo y se va.

Narrador: En Europa y el resto del mundo, las cuentas en los restaurantes incluyen 15% de propina y no es necesario dejar una propina adicional. Sin embargo, en Estados Unidos, las propinas normalmente no esta incluida, por eso hay que asegurarse de dejar al menos 10% ó 15% de más en la cuenta.

País: Jordania

Escenario: una mujer Americana visita Jordania y saluda a un hombre local extendiéndole su mano.

Narrador: En Jordania y a lo largo del oriente medio, es común que el saludo entre un hombre y una mujer sea iniciado por el hombre. Una mujer no debería tomar la iniciativa.

País: El Salvador

Escenario: Mientras hablas con tu socio, la señalas para hacer tu punto de vista.

Narrador: Señalar a una persona es considerado ofensivo. Si quieres llamar la atención de alguien más, es preferible que señales con tus labios hacia adelante, inclines tu cabeza, uses tus ojos ó digas algo silenciosamente.

País: Romania

Escenario: Una turista afectuosamente le regala 12 rosas a su amigo de Romania, manteniendo el ramo de flores hacia arriba.

Narrador: En Romania y cualquier otro país de Europa oriental, es costumbre dar las flores boca abajo y no hacia arriba. Pero aún más importante para una ocasión alegre debes asegurarte que das un número de flores par. Los números pares de flores se usan específicamente para los funerales.

País: Estados Unidos

Escenario: Normalmente un anfitrión Americano saludaría a un viajero extranjero con un, "¿Cómo estas?". A esto el visitante explica que no tuvo una buena noche.

Narrador: En ingles, la expresión, "¿Cómo estas?", es más un saludo que una pregunta. No es apropiado responder la pregunta literalmente aunque no estés bien. La mayoría de la gente simplemente repite de regreso el saludo a la persona, "¿y cómo estas tu?

Narrador: Ahora puedes notar que fácil es no conocer sobre las costumbre en otros países, por eso las personas terminan comportándote inusualmente. Es normal que le pase a todo el mundo que visita otras culturas. Pero esto no significa que tiene que pasar tan seguido si tratas de prepararte previamente para que cuando tengas una metida de patas puedas escaparte de la situación con gracia.

En el primer video de metidas de patas de Cuerpos de Paz, tratamos de aconsejar a nuestros voluntarios a tiempo para que previamente lean sobre los hábitos de su comunidad, para que hablen con gente que entienda sus costumbres locales, para que estén al tanto de la reacción de otras personas con el comportamientos de los visitante, y para que vean como otras personas se comportan a su alrededor. Estas son las tácticas principales para aprender sobre las idiosincrasias de la gente y de los comportamientos únicos en otras culturas.

¿Que pasa cuando cometes un error? No siempre vas a saber cuando metiste la pata, pero usualmente si vas a saber cuando la persona te responde inusualmente con un silencio ó incluso te lo diga en el mismo momento. Trata de ser directo. Pregunta lo que has hecho mal. Pide perdón si crees que es apropiado y agradece a la gente local por explicarte tu error. Puedes también tratar de reírte sobre tu comentario con los demás si no ha sido particularmente serio.

De el modo contrario, ¿qué pasa cuando vez a un visitante en tu comunidad meter las patas? Tal vez la salida más fácil y las más beneficiosa, es enfrentar la situación. Por ejemplo, "Discúlpeme, en Estados Unidos los pasajeros de un taxi se sientan en la parte de atrás. Pero no se preocupe no es tan serio" ó "Gracias por la docena de flores, están muy bonitas. Pondré 11 de ellas en el jarrón y una en el jarrón de la cocina. Ya sabes que en Romania nuestra costumbre es dar un número de flores impar".

La mayoría de la gente entiende que no es tan fácil encajar perfectamente cuando uno viaja a diferentes partes del mundo. Por lo general la gente te va a dar un espacio de entendimiento para que cometas estos errores. Pero, tal cual como los viejos avisos de cuidado en las carreteras hacia el campo, para, mira y escucha y estarás bien encajado para hacer bien las cosas en el momento correcto. 


Traducido por Laura Giraldo, University of Florida.