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Paul D. Coverdell World Wise Schools

Paul D. Coverdell World Wise Schools

Alliance of Environmental Leaders

Region
Central America and Mexico, Costa Rica

Visit Costa Rica with Peace Corps Volunteer Leader Brittany Johnson, who worked with other Peace Corps Volunteers and Costa Rican youth to build skills in environmental leadership. Find out how youth-led environmental projects began to transform communities across the country.

English

 

My name is Brittany Johnson. I am a Peace Corps Volunteer Leader in Costa Rica and work with the Environmental Committee composed of six other Peace Corps Volunteers.

Costa Rica is famous for its diverse ecosystems including tropical rainforests, cloud forests, and mangroves, which are home to an estimated 500,000 different species. Nearly 25% of the country’s land is protected as parks and reserves, making Costa Rica a popular destination for ecotourism.

Even though Costa Rica is known as being an ecologically-conscious country, environmental problems still exist. Populations of certain animal species, such as scarlet macaws and sea turtles, have declined in many parts of the country due to habitat destruction and poaching.

Scientists believe that other animals, such as the golden toad and the harlequin frog, are beginning to disappear as a result of climate change.

Many of the rural communities where Peace Corps Volunteers serve face unique environmental challenges. For example, rural communities frequently have to figure out how to dispose of their own trash. Most will burn it outside their homes, which can release chemicals that are unsafe to breathe. Trash can also end up polluting local rivers or being carried to the ocean. Soil erosion is another issue affecting rural areas in Costa Rica. Many communities have experienced destructive landslides; some resulting from natural causes, and others from improper road construction and deforestation.

To work with communities to address these and other important issues, I collaborated with other Peace Corps Volunteers to develop an initiative called ALA, Alianza de Liderazgo Ambiental or the Alliance of Environmental Leaders. We started by creating six dynamic lesson plans to involve youth in analyzing and addressing environmental problems in their local communities.

Ten different communities from across Costa Rica participated. Groups of students aged 14 to 24 gathered to learn about water conservation, soil conservation, biodiversity, and climate change.

After each lesson, these students went out into their communities and used several forms of multimedia to document the environment. They conducted and filmed interviews, took photos, wrote blogs, and made PowerPoint presentations. Youth identified many factors contributing to the endangerment of animals and the deterioration of the environment: deforestation, dredging of rivers for construction material, poaching, and littering. The most pressing and prevalent issue revealed in these presentations was that of climate change. During interviews with the youth, Costa Rican adults from across the country gave testament that the climate is noticeably warmer than when they were younger. In one part of the country, it rains less frequently than in the past. The community is hotter and drier in the rainy season and, at times, it rains in the dry season. In an opposite part of the country, the rain is unpredictable and overabundant which leads to months of flooding.

After their initial research, two youth leaders came from each of the 10 participating communities across Costa Rica to attend the ALA conference in Bahia Ballena.

Bahia Ballena means Whale Bay in English and is located on the southern Pacific coast of Costa Rica. It is named for a nearby beach naturally shaped like a whale’s tale. Most youth in rural Costa Rican communities do not have the opportunity to leave their districts and often don’t know what lies within their province. To have youth gather from 10 communities allowed them to share their experiences. As a result, they not only learned about these other regions of the country, they also learned about the different environmental problems these regions face. Youth participated in two full days of workshops on topics including conservation, project design and management, sustainable practices, leadership, and surfing!

Each community presented the multimedia analyses they completed in their community at the ALA Film Festival, ‘MediaLocos.’ Youth attending this workshop were previously uninvolved in community leadership. Through this workshop, they made public presentations of themselves, their communities, and their analyses.

They also learned to surf, which like any sport, requires perseverance to be able to get up over and over again after falling. This and other activities were, in the words of one participant, "motivational to act in the community."

After the conference, students returned to their communities to lead local environmental projects. Some presented classes about the environment to younger students, others organized trash pick-up and recycling campaigns for their villages, still others began small tourist initiatives to preserve biodiversity, such as a butterfly garden that would provide a protected habitat for native plants and attract diverse species of moths and butterflies.

Before the workshop, youth had a broad understanding of the problems of pollution and the importance of conservation. However, after the event, youth became leaders in starting environmental initiatives. Other community members, many of whom were interviewed for the community analyses, were responsive to the projects the youth were proposing. Many students reported healthier practices in disposing of waste within the household, as well as an overall desire to clean the community and better the country. 

Spanish

 

Mi nombre es Brittany Johnson. Yo soy una voluntaria Líder del Cuerpo de Paz en Costa Rica y trabajo con el Comité Ambientalista con otros seis voluntarios del Cuerpo de Paz.

Costa Rica es famosa por su diversidad de ecosistemas incluyendo selvas tropicales, bosques nubosos y manglares, donde se encuentran unas 500.000 especies diferentes. Casi el 25% del territorio del país está protegido en parques nacionales y reservas. Por eso, Costa Rica es un destino popular para el ecoturismo.

A pesar de que Costa Rica es conocida por ser un país ecológico, los problemas ambientales persisten. Las poblaciones de algunas especies animales, tales como guacamayas rojas y tortugas marinas, han disminuido en muchas partes del país debido a la destrucción del hábitat y la caza furtiva. Los científicos creen que otros animales, como el sapo dorado y la rana arlequín, están empezando a desaparecer por consecuencia del cambio climático.

Muchas de las comunidades rurales, donde los Voluntarios del Cuerpo de Paz trabajan, tienen que enfrentar desafíos únicos del medio ambiente. Por ejemplo, muchas comunidades tienen que encontrar cómo tratar su propia basura. La mayoría de la gente en estas comunidades queman la basura fuera de sus hogares. Esas quemas liberan sustancias químicas cancerígenas que son peligrosas para respirar. La basura también puede llegar a contaminar los ríos o ser transportada hacia el océano. La erosión del suelo es otro de los temas que afectan a las zonas rurales de Costa Rica. Muchas comunidades han sufrido deslizamientos destructivos, algunos por causas naturales, y otros por la construcción inadecuada de carreteras y la deforestación.

Para trabajar con las comunidades y hacer frente a estas y otras cuestiones importantes, he colaborado con otros voluntarios del Cuerpo de Paz para desarrollar una iniciativa llamada ALA, Alianza de Liderazgo Ambiental. Comenzamos por la creación de seis planes dinámicos de estudio para involucrar a los jóvenes en el análisis y la solución de los problemas ambientales en sus comunidades locales. Diez diferentes comunidades de regiones variadas de Costa Rica participaron. Grupos de estudiantes de entre 14 y 24 años se reunieron para aprender sobre la conservación del agua, conservación de suelos, la biodiversidad y el cambio climático.

Después de cada lección, los estudiantes salieron a sus comunidades y utilizaron varias formas de multimedia para documentar el medio ambiente local. Realizaron y filmaron las entrevistas, tomaron fotos, escribieron enlaces e hicieron presentaciones en PowerPoint. Los participantes identificaron muchas amenazas que atentan contra los animales y deterioran el medio ambiente: la deforestación, el dragado de los ríos para sacar material de construcción, la caza furtiva, y la contaminación del ambiente por la basura. El problema más común que se reveló en estas presentaciones fue el del cambio climático. En estas presentaciones, adultos de todo el país dieron testimonio de que el clima es notablemente más cálido que cuando eran más jóvenes. En una parte del país, llueve con menos frecuencia que en el pasado. La comunidad está más caliente y más seca en la temporada de lluvias y, a veces, llueve en la estación seca. En una parte opuesta del país, la lluvia es impredecible y sobreabundante lo que provoca a veces inundaciones.

Después de su investigación inicial, dos jóvenes líderes vinieron de cada una de las 10 comunidades participantes de toda Costa Rica para asistir a la conferencia de ALA en Bahía Ballena. Bahía Ballena está situada en la costa del Pacífico sur de Costa Rica. Se llama así por una playa cercana con forma natural de cola de ballena. La mayoría de los jóvenes en las comunidades rurales de Costa Rica no tienen la oportunidad de salir de sus distritos y a menudo desconocen lo que hay dentro de su propia provincia. Reunir a los jóvenes de 10 comunidades les permitió compartir sus experiencias. Como resultado, no sólo aprendieron acerca de estas otras regiones del país, sino que también aprendieron acerca de los problemas ambientales diferentes y parecidos que estas regiones enfrentan. Los jóvenes participaron en dos días de talleres sobre temas como el diseño y manejo de proyectos, la conservación, las prácticas sostenibles, el liderazgo y como surfear!

Cada comunidad presentó el análisis multimedia que hicieron en sus comunidades en el festival de cine de ALA, "MediaLocos". Los jóvenes que asistieron a este taller no estaban involucrados previamente en puestos de liderazgo en la comunidad. A través de este taller, recibieron práctica en liderazgo siendo representantes de sus comunidades y haciendo presentaciones públicas sobre sí mismos y sus análisis.

También aprendieron a surfear, que al igual que cualquier otro deporte, requiere perseverancia para ser capaz de levantarse una y otra vez después de caer. Esta y otras actividades fueron, en palabras de un participante, "una motivación para actuar en la comunidad".

Después de la conferencia, los estudiantes regresaron a sus comunidades para llevar acabo proyectos locales de mejoramiento de la situacion local del medio ambiente. Algunos presentaron temas ambientales a clases de estudiantes más jóvenes, otros organizaron una recolección de basura y campañas de reciclaje para sus pueblos. Incluso otros participantes comenzaron pequeñas iniciativas turísticas para preservar la biodiversidad, tales como un mariposario que proporciona un hábitat protegido para las plantas nativas y atrae a diversas especies de polillas y mariposas.

Antes del taller los jóvenes tenían un amplio conocimiento de los problemas de la contaminación y la importancia de la conservación. Sin embargo, después del evento, los jóvenes se convirtieron en líderes, dando origen a iniciativas ambientales. Otros miembros de la comunidad, muchos de los cuales fueron entrevistados para el análisis de la misma comunidad, participaron en los proyectos que los jóvenes propusieron. Además, muchos estudiantes contaron sobre la implementación de prácticas más saludables en lo que es la eliminación de los residuos en el hogar, así como un deseo general de limpiar la comunidad y mejorar el país.